Görög eredetű szó, eredeti jelentése: Istennek ajánlott teljesen elégő áldozat. Az 1960-as évektől az európai zsidóság kétharmadának 1939 és 1945 közötti kiirtását értjük alatta. 1933 és 1945 között a nácik és csatlósaik a zsidókon kívül több millió lengyelt, oroszt és más nemzetiségűt, cigányokat, homoszexuálisokat, elmebetegeket, Jehova Tanúit, politikai ellenfeleik sokaságát üldözték és ölték meg. A fogalom megjelölésére használják a héber soá (eredetileg csapás, katasztrófa) és a magyar vészkorszak kifejezéseket is.